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由Andrea Saavedra贡献,特拉华州大法官法院副校长Laster最近就re Rural/Metro Corp.股东诉讼作出的裁决在法律界和投资银行界引起了极大的兴趣和讨论。在该判决中,法院认为目标公司董事会的主要投资银行顾问应负责协助和教唆董事在完成合并时违反其信托义务,并且未能披露与之相关的某些重要信息。虽然不是在重组背景下,但该决定的重点是披露冲突和公平程序对公司重大交易完整性的重要性,其中包含了普遍适用的经验教训。事实背景农村是全美领先的救护车和消防服务提供商。在2011年夏天进行私人收购(成为相关诉讼的主题)之前,农村是一家上市公司,拥有明确但尚未完全证实的增长战略。董事会由七名成员组成,其中六名成员表面上是独立的,服装申请外观专利有用吗,没有利害关系的外部董事。从2010年夏天开始,农村医疗保险公司董事会成立了一个专门委员会,负责收购农村地区唯一的、全国性的竞争对手美国医疗响应公司(AMR),这是一家上市的紧急医疗服务公司(EMS)的子公司。EMS拒绝了农村的收购要约,但到了秋天,北京数字资产服务平台,农村发现自己被各种私人股本基金收购。农村拒绝了这些提议,但市场对紧急医疗流动空间的兴趣——特别是农村——并没有被农村的某些董事忽视。具体地说,一位同时担任特别委员会主席的董事因其对冲基金的投资而被任命为董事会成员。法院将该董事的基金回报策略定性为"集中投资于小型公司,获得影响力,然后在三到五年内促成退出。"因此,法院将他对"并购事件"的看法定性为其基金参与农村市场的"下一步合乎逻辑的步骤"。另一位董事因"董事会过多"或在太多董事会中担任董事而面临辞职,农村出售将解除其在农村的股权而不会受到惩罚。最后,即使是最初拒绝出售的一位董事——农村的首席执行官兼总裁——也最终得出结论,出售对他更有利,因为他希望新的所有者更有可能支持农村业务的长期增长战略。因此,法院认定,至少有三名董事的"个人情况使他们倾向于短期出售"农村资产,尽管没有违反忠实义务的指控,这就是当时的"董事会环境",当时有一家投资银行加入进来,协助特别委员会审议战略备选方案。因此,在2010年12月,投资银行联系了对冲基金附属董事(之前与他们有过关系)以及首席执行官和总裁,告知他们EMS已正式"发挥作用",某些私募股权基金将农村视为收购的战略合作伙伴。在内部,投资银行意识到,收购EMS的私人股本公司可以(a)向农村出售AMR,或者(b)寻求收购农村。该公司认识到,它可以"利用其作为卖方顾问的地位"向农村地区确保EMS投标人的买方角色(融资)。无论如何,这位与对冲基金有关联的董事向董事会报告了EMS的情况,并根据这些事实概述了农村的三个战略选择:(i)坚持农村目前的独立业务计划;(ii)出售农村;以及(iii)收购AMR。尽管他声称不倾向于任何一种战略,但他确实建议农村董事会批准重组特别委员会并保留顾问,以帮助其勘探。在那次会议上,董事还接任了董事会主席一职。接下来到底发生了什么成为为期四天的审判的主题。简言之,法院认定,与对冲基金有关联的董事控制了整个过程,并说服特别委员会(而非董事会)聘请投资银行作为其顾问,以探索各种战略选择,包括在农村销售的可能性,投资银行可以向潜在买家提供大宗商品融资。一般来说,大宗商品融资是指投资银行在为出售公司提供咨询服务时,向潜在投标人提供的预先安排的融资方案。在这些情况下,投资银行不仅有机会以顾问的身份收取费用,而且可以作为贷款人。在"农村"一案中,法院裁定,如果投资银行能够在任何新兴市场/农村交易中从各方中分得一杯羹,那么它本可以赚取高达6010万美元的费用,而不是仅仅为其代表农村地区收取500万美元的咨询费。法院认为,这是该投行从一开始就"采取措施,以牺牲其咨询作用为代价,提升自身作为融资来源的地位"的"有力理由"。事实上,董事会会议记录表明,如何查询专利证书,鉴于投资银行可能发生利益冲突,Rural的律师建议董事会在确保程序完整性方面必须"积极和警惕"。然而,董事会没有授权特别委员会聘请"卖方"顾问或启动销售流程。它只授权特别委员会保留投资银行家,以分析可用的各种战略选择,并向董事会提出建议。"在投资银行被保留后不久,未经董事会批准,对冲基金的附属董事和投资银行很快就让农村"发挥作用"。从法院的角度来看,这家投资银行创造了一个"平行过程",有利于其在费用最大化方面的利益,专利代理人考试培训,尽管有一个"可以预见"的问题,即参与EMS过程的金融赞助人将在考虑农村问题时受到限制,因为他们将受到作为EMS过程一部分签署的保密协议的限制。与此同时,农村投资银行的另一位顾问向管理层提供了一份报告,认为出售这项业务为时过早,它应执行一项长期增长战略,最终确保在出售时,如果出售,它将获得可能的最高价格。特别委员会和联委会成员都没有收到这份报告。在收到六份有兴趣的投标书后,特别委员会(而不是董事会)召开了一次会议,讨论每一项和下一步的相关措施。其中一个潜在的投标人赢得了EMS程序,并要求推迟农村地区的投标截止日期,以便解决某些保密问题。然而,其他竞标者拒绝同意延长这一进程,因为这将导致农村地区竞争加剧(价格上涨)。在投资银行启动卖方程序大约三个月后,董事会最终被召集召开会议讨论收购要约。法院认为,从提交的证据中可以清楚地看出,农村律师担心这一过程"站不住脚"。投资银行没有向董事会提供估价分析,会议记录还谎称特别委员会举行了正式会议讨论各种投标。董事会考虑延长投标截止日期,但由于担心失去其他竞标者而拒绝了。与此同时,这家投资银行还寻求内部批准,与它认定为任何拍卖可能胜出的实体达成一笔交易。它没有向董事会披露这一事实。最终,美联储委员会收到了两份投标书——一份来自投资银行寻求为其提供主要融资的投标人(投标人没有将其作为其投标书的一部分),另一份来自赢得EMS收购的实体。然而,后一个竞标者要求额外的时间,因为在完成EMS交易之前,它无法完全致力于农村交易。它表示继续相信,与之合并会为农村股东带来最高的价格,但在法院看来,这与"只想达成交易"的投行已经无关。正是在这个时候,投资银行和对冲基金关联董事的利益出现分歧。这位董事认为,农村地区的每股销售价格应高于投资银行的首选竞购者的出价。投资银行没有提供估价意见,而是分发了一份一页的交易摘要,将优先出价者的报价所隐含的指标与前一天"农村市场收盘价所隐含的指标"进行了比较,外观设计专利案例,因此,特别委员会授权投资银行与首选投标人就价格进行最后谈判。这家投资银行再次没有透露,如果其首选竞购者获胜,它将寻求为这笔交易提供主要融资。优先竞购者略微提高了出价,以使董事会就批准出售达成"快速共识",但表示其出价将在三天内到期。此时,投资银行做出了"最后的努力"来提供主要融资,同时也提供了公平性意见(它又一次没有披露)。该公司最终在要约到期前不到12小时向董事会提供了一份书面(最终发现存在缺陷)估值分析。